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In the following sentence, what does bien mean?

Ils peuvent donner à leur enfants ou bien le nom du père ou bien le nom de la mère.

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2 Answers 2

Here “bien” is used to reinforce the fact that you have a choice, but that it is an exclusive or, that is having both options is not possible.

Maman: Il y a fromage ou dessert au menu. Que veux-tu Aline?

Aline: Je veux du fromage et un dessert.

Maman: Aline, tu peux prendre ou bien du fromage, ou bien un dessert, mais pas les deux.

Another example:

Papa: Marc, pour ton anniversaire tu as le choix entre un ordinateur portable ou un ordinateur de bureau. Lequel préfères-tu?

Marc: Je veux les deux ordinateurs.

Papa: Non Marc, ou bien c'est un ordinateur portable, ou bien c'est un ordinateur de bureau!

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Could "bien" mean "else" in this context? –  Tom Au Jun 25 at 22:55
    
No, "else" is the equivalent of "sinon". "if, then, else" is equivalent to "si, alors, sinon". In this context, "ou bien" is really equivalent to an exclusive or. The child can chose between a notebook or a desktop computer, but cannot have both of them. –  Xavier Jun 26 at 2:45
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"Ou bien" est utilisé dans le sens de donner un choix exclusif à l'interlocuteur.

In english it is said: "either this or that".

Une autre formulation de la phrase pourait être (exprime un choix):

Ils peuvent donner à leur enfants soit le nom du père soit celui de la mère.

ou avec le ou (qui sert à exprimer une alternative, une équivalence, une exclusion):

Ils peuvent donner à leur enfants le nom du père ou de la mère.

Mais l'utilisation du "ou bien" renforce le caractère exclusif entre les deux choix.

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