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My French teacher always say that “mon amie” or “mon ami” expresses an amorous relationship, like “girlfriend” and “boyfriend”.

So, what would be the current way to say things like (for example):

  • I have a friend that lives near my house.
  • I'm going to travel with my friend.

Mon professeur de français dit toujours que « mon ami(e) » exprime une relation amoureuse. Comment peut-on formuler ces phrases en étant certain qu'elles évoquent une relation d'amitié :

  • J'ai un ami qui habite à coté de chez moi.
  • Je vais faire un voyage avec mon ami.
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Don't expect to avoid all ambiguities, though. –  Axioplase Oct 25 '11 at 1:44
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The ambiguity is even built-in on purpose, I like to think. French people like to wonder whether this or that was a not entirely hidden hint about such or such, and it'll make a perfect topic of conversation during coffee break, or at the barber's, etc. Ambiguity on such topics is very welcome in French culture. –  subtenante Oct 25 '11 at 5:46
    
Indeed. It's a tricky thing for anyone, natural french speakers included. Sorry ! –  Romain VALERI Mar 22 at 16:31
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7 Answers

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« Mon ami(e) » peut exprimer une relation d'amitié ou d'amour suivant le contexte, voire entretenir l'ambiguïté. Mais par défaut, tu peux considérer que la relation est de l'amitié. Ce n'est qu'avec certains adjectifs qu'ami exprime explicitement une relation amoureuse : « mon petit ami / ma petite amie » (courant, surtout chez les adolescents), « mon bon ami / ma bonne amie » (rare en français actuel). « Mon ami(e) » peut signifier une relation amoureuse, mais en général seulement si le contexte le laisse par ailleurs apparaître. Le Trésor de la langue française traite de ces cas dans la section I.A.2 (j'omets ici les exemples) :

2. [L'attachement inclut la relation amoureuse]
a) [L'accent est mis principalement sur la nature sentimentale de l'attachement]
    (exemples où le contexte rend apparent que ce n'est pas le sens habituel)
b) Par euphémisme ou pudeur. [L'accent est mis principalement sur la nature physique de l'attachement, avec une idées de relations avant ou hors ou sans mariage]
— Langue commune (surtout au féminin, avec une épithète de valeur affective). Bon(ne), petit(e) ami(e).
— Synonyme noble ou mondain de amant, maîtresse

Dans l'usage courant, « mon ami(e) » s'emploie quelquefois pour désigner quelqu'un avec qui l'on a une relation amoureuse stable hors mariage, mais ce n'est pas l'interprétation la plus courante, elle nécessite souvent de préciser qu'il s'agit d'un « common law spouse » et pas d'un simple friend. La facilité de passer à l'interprétation amoureuse dépend peut-être des régions ou des classes sociales.

Toutefois, en général, on dira plutôt « un(e) ami(e) » la première fois que l'on parle de la personne, et « mon ami(e) » les fois suivantes, parce que l'adjectif possessif a un caractère défini : c'est l'ami de moi dont j'ai parlé précédemment (mon ami = my friend, un ami = a friend (of mine)).

Pour le mot copain, c'est l'inverse : « mon copain / ma copine », c'est une personne avec laquelle on entretient une relation amoureuse, sauf si le contexte indique le contraire. C'est ce mot qu'on peut plus rapprocher de boyfriend / girlfriend, bien que l'utilisation non amoureuse reste plus courante en français qu'en anglais.

I have a friend that lives near my house. My friend likes waffles. → J'ai un ami qui habite près de chez moi. Mon ami aime les gaufres.
I'm going to travel with my friend. → Je vais partir en voyage avec un ami.
I'm going to travel with my girlfriend. → Je vais partir en voyage avec ma copine.
My friend Charlie will come with me. → Mon ami Charlie va m'accompagner.

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Il y a aussi les termes ma compagne, mon compagnon qui indiquent une relation amoureuse. –  mouviciel Oct 25 '11 at 13:19
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Si "copain" sous-entend une relation amoureuse, ce n'est pas le cas chez les enfants ; et bizarrement, cette notion amoureuse disparaît aussi quand il est qualifié (sauf par "petit), par exemple c'est un bon copain –  rds Dec 31 '11 at 13:32
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En fait, copain tout comme ami perd la notion de relation amoureuse avec un possessif. "C'est un copain" n'a rien d'ambigu, contrairement à "C'est mon copain" –  Vincent Robert Jan 6 '12 at 13:10
    
@VincentRobert : Hmm, copain avec un possessif, n'est pas ambiguë, pour moi. Si une fille me dit de quelqu'un que c'est son copain, alors c'est clairement son boyfriend. Si un gars me dit ça, alors ça dépend du contexte (mais ça sera quand même rarement ambiguë, avec le contexte). –  Nikana Reklawyks Nov 28 '12 at 0:17
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Si tu utilises un article indéfini : « un ami » c'est tout de suite évident que tu ne parles pas de ce type de relation (ou alors il faudrait que tu prononces un d'une manière ambiguë et marquée).
Sinon tu as un synonyme à un niveau de langage moins soutenu « pote » qui devrait faire l'affaire.

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When searching a dictionary, you might see that « pote » means « pal », but the difference between pal/friend and pote/ami isn't the same. I think in fact that « pote » suits best and I agree with @Knu. Note that « copain » has the same meaning as well, but it may sound a bit childish using it in your sentence if you say « un copain » and involves a relationship if you say « mon copain ». –  Oltarus Oct 25 '11 at 6:20
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We'd say :

  • ma petite amie for girlfriend
  • mon petit ami for boyfriend

So ami/e needs to be qualified as petit/e to convey an amorous relationship. You can tell your teacher that for sure.

I think that petit(e) ami(e) is somewhat old fashioned (an over fortyish thing perhaps?). Younger generations will talk of mon copain or ma copine. With the possessive pronoun in front of the noun amorous relationship is involved and it does not sound ambiguous at all.

On the other hand I have heard older people (a pre WW2 thing perhaps ?) talk of mon bon ami et ma bonne amie (use of bon/bonne ) but that could be ambiguous because it was also a form of address to someone who was not particularly your friend or that you did not particularly know. It could be used to convey a patronizing attitude towards an inferior.

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As part of the younger generation, I totally agree with this answer. (And this comment should be framed by it.) –  Nikana Reklawyks Nov 28 '12 at 0:24
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It is just not true to consider "mon ami" or "mon amie" means an amorous relationship. People may use "ami" to refer to such a relation, but as already told unless the context is different, it refers to a friendship.

The choice of the pronoun can change the meaning too. For example, suppose you are invited to a party:

  • "Je viendrai avec mon amie." is not very clear. It is likely to refer to a girlfriend but may equally refer to a friendship.
  • "Je viendrai avec une amie." is clearly referring to a friendship.
  • "Je vous présente mon amie, Laure." is likely referring to a friendship. The behavior might make the meaning different though.

If you are looking to other ways of referring to friends, you can use:

  • "une connaissance", which refers to a weak relation, an "acquaintance"
  • "un/une pote", which is familiar and basically means "buddy"
  • "un ami/une amie"
  • "un (très) bon ami/une (très) bonne amie", which means "a (very) good friend" and leaves no doubt it is a friendship
  • "un ami (très) proche/une amie (très) proche", "a (very) close friend"
  • "mon meilleur ami/ma meilleure amie", to refer to your best friend

On a personal note, I always had the feeling that "ami" in French has a very strong meaning, stronger than "friend". But maybe it is just my interpretation of the word.

On a side note, children will often use "copain/copine". This is much less usual for grown ups, especially since those are way more likely to refer to a date as soon as you enter teen age.

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To me, je viendrai avec mon amie. and Je vous présente mon amie, Laure refer to a girlfriend. –  Shlublu Oct 25 '11 at 7:35
    
hmmm, maybe here saying "mon amie", instead of just "Je vous présente Laure." could be understood as an emphasis on the fact she is a girlfriend. But to me it really all depends on the context. –  Julien Guertault Oct 25 '11 at 8:03
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The familiar "pote" is another way to avoid any ambiguity, as it doesn't have the "boyfriend" signification at all.

I have a friend that lives near my house.
J'ai un pote qui habite près de chez moi.

I'm going to travel with my friend.
Je vais voyager avec mon pote.

But the downside of it is that it's indeed quite familiar. You could also use "camarade" in some contexts; maybe not as a translation of "friend" but rather of "mate" though.

My roommate didn't come home up until 1am.
Mon camarade de chambre n'est pas rentré avant 2 heures du matin.1

Didn't your classmates tell you there was a test today?
Vos camarades de classe ne vous ont-ils pas dit qu'il y avait une interro aujourd'hui ?

As for the usage of "ami" by itself, mostly the context should make it clear whether it's more than just a friend, unless it's left unclear on purpose; but other answers covered that better than I could.

1. Taking into account the time zone difference between France and the UK, of course.

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"mon ami(e)" is an old way to say my girl/boyfriend. Even if it is almost not used anymore. People avoid it because it may still be ambiguous, I almost never heard that.

People can say "un ami", "un pote", "un de mes amis".

For instance, "Je vais diner avec un ami/pote." is very clearly about friendship, and it's also clearly about "my friend".

The sentence "My English friend comes to Paris." would be translated by "J'ai un ami anglais qui vient à Paris." or "Un de mes potes anglais vient à Paris."

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As a Canadian, Quebecers call their girlfriend and boyfriend: un chum (mas)or une chum (fem).

"I have a friend that lives near my house" = «J'ai un ami qui habite loin de ma maison»

I have no idea what people call their girlfriend or boyfriend in France but I hear its une copaine for girlfriend and un copine for boyfriend

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It is not unusual to refer to a friend as "un(e) chum" or a a group of friends as "mes chums." The ambiguity is the same. –  François G. Dorais Dec 15 '11 at 0:42
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