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Which one is correct? en or de?

Un verre de/en cristal.

Une veste de/en cuir.

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Les deux se disent, je ne pense pas qu'il y ait de différence de sens et pour moi les deux sont corrects. Des recherches google sur plusieurs exemples confirment mon impression : l'expression de la matière se fait plus souvent avec de qu'avec en. –  Laure Dec 5 '11 at 8:40

4 Answers 4

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Both de and en can introduce a complément circonstanciel de matière. The Trésor de la langue française says that en is more strongly attached to a material than de (En marque plus précisément la matière que de.)

  • de belongs to a higher level of language : épingles d'or; bulles d'air; pièces d'argent
  • only de can be used in figurative speech: un lit de feuilles mortes; un homme de fer; des chevaux de bois (but some exceptions, see below)

    • (Latouche, L'Héritier, Lettres amans, 1821, p. 100).

      Alors commencent ces hémorragies effrayantes, qui font de tous ces malades autant de fontaines de sang

  • de is used in idioms: Un teint de lait; un ciel de plomb; un cœur de pierre; un visage de marbre; un cœur d'or; un regard de feu; un bras de fer etc.

  • en is more common to introduce this material:

    • Beauvoir, Mém. j. fille, 1958 p. 77.

      En fonte, en terre, en grès, en porcelaine, en aluminium, en étain, que de marmites, de poêles, de pot-au-feu, de fait-tout, de cassolettes, de soupières, de plats, de timbales, de passoires, de hachoirs, de moulins, de moules, de mortiers !

  • en is used in figurative speech only in these idioms (except these, de is always used in other figurative speech): un tigre en papier, un garçon en or. Note that the fictive material takes a real aspect here.

    • (Aymé, op. cit., p. 199);

      Ah ! oui, ce qu'il était gentil, hein ? et doux et pas fier. Un garçon en or, ce petit saint François.

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The correct words are:

Un verre en cristal

(Because Un verre de cristal would mean it is full of crystal, like un verre d'eau).

Une veste en cuir

(Both could be accepted, but Une veste de cuir is almost a tongue twister and Une veste en cuir is pronounced Une vest'en cuir).

If you are looking for a general rule, I'm sorry, but it depends. Usually, you can say both and you will be understood, but there are (as always) exceptions. Your first example is one.

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You'll find shops selling des verres/des cendriers/des vases de cristal, and they're sold empty. Here's one you won't find in the shops but in the Louvre. Par contre on dira un verre en cristal de Baccara/de Murano/de Bohème... Mais je ne sais pas si c'est une question d'usage ou s'il y a une règle. –  Laure Dec 5 '11 at 15:51
    
@Laure I would not consider one isolated contributor to be a safe source, even less when pointing to a file name. –  rds Dec 7 '11 at 17:32

I would also say that both are acceptable answers and at least in spoken French, there is really no rule. A few more examples:

Un piège de cristal (figurative)

Un pont de pierre (non-figurative)

Une table en bois

La rockeuse de diamants (figurative)

Une occasion en or (figurative)

Des jambes de / en feu (I think de is better there)

Une défense en carton

Hope this helps!

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As everyone already said, both are allowed.

The only difference between the usage of de/en I found is here (french link), and is about the figurative language.

In figurative language, we preferably use de, except (french language speciality) in the expression en or.

Un cœur de pierre, une patte de velours.

Un cœur en or.

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Certes mais : « la parole est d’or ». –  Sam Hocevar Dec 6 '11 at 23:43

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