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Je voudrais savoir pourquoi la lettre X peut être prononcée de deux manières (plus quelques exceptions) :

  1. [gz] comme examiner, exercer, exécuter ...
  2. [ks] comme axe, fixe...

D'où viennent ces prononciations ?

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  • La lettre Z peut être prononcée de trois façons (au moins à ma connaissance) : /gz/ /ks/ et /s/.
    – None
    Commented Jul 1, 2014 at 15:03
  • 1
    Les consonnes des paires sonores/sourdes (b/p, d/t, g/k, v/f, z/s, j/ch) se transforment facilement l'une en autre en fonction du contexte. Commented Jul 1, 2014 at 15:14
  • C'est probablement le même type de raison qui explique que le S se prononce [z] entre deux voyelles, même si la règle n'est pas la même. Commented Jul 1, 2014 at 18:56
  • Dans tes exemple on a [gz] devant les voyelles et [ks] en fin de mot. Ça marche aussi devant les consonnes sourdes extermination [ks] (curieusement pas de x + consonne sonore en français). La raison est une assimilation rétrograde de la sonorisation. Si quelqu'un a le courage de mettre ça en forme pour une réponse avant moi, que ce quelqu'un le fasse.
    – Evpok
    Commented Jul 3, 2014 at 10:25

1 Answer 1

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On prononce [gz] dans les mots commençant par ex- suivi d'une voyelle, ainsi que dans leurs composés. On prononce aussi [gz] dans les mots construits sur le préfixe hexa-. Avec le préfixe sexa-, on trouve les deux prononciations.

  • examiner = [ɛɡzamine]
  • exercer = [ɛɡzɛʁse]
  • exiger = [ɛɡziʒe]
  • exonérer = [ɛɡzɔneʁe]
  • exulter = [ɛɡzylte]
  • hexagone = [ɛɡzagon]
  • sexagénaire = [sɛksaʒenɛʁ] ou [sɛgzaʒenɛʁ]

Si le x n'est pas suivi d'une voyelle, et dans les mots qui ne sont pas construits sur ces préfixes, on prononce [ks].

  • extra = [ɛkstʁa]
  • expansif = [ɛkspɑ̃sif]
  • taxi = [taksi]
  • annexe = [anɛks]
  • lexique = [lɛksik]
  • vexer = [vɛkse]

Après beaucoup de recherches, j'ai trouvé l'origine de cette division entre ks et gz.

La lettre X en français vient de la lettre latine, X, qui a toujours le son [ks] après une voyelle (avec quelque exceptions, qui ne sont pas pertinentes pour la division entre [ks] et [gz]). La lettre X en latin vient du grec ancien et ses dialectes. La forme de la lettre vient de la lettre grecque chi (χ) et le son vient de la lettre étrusque chi, qui a le son de la lettre grecque, xi (ξ). Donc, à l'origine, la lettre X avait toujours le son [ks] après une voyelle en français, comme en latin.

La raison pour laquelle [ks] est devenu [gz] est très compliquée, mais c'est à cause d'un "s-drop". Voir ici pour l'explication (section 1.1). Essentiellement, en quelques mots, le son [s] dans ex était redondant. Par exemple : exemple est une combinaison des racines ex- et -sample. Donc il y a deux s : eks + sample. Dans ce cas, le s devient un son [z], puis la succession de consonnes devient [gz] (à cause de l'accent tonique, qui change avec ce "s-drop").

Un peu compliqué, mais il faut lire la section du livre que j'ai donné comme lien.

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  • 3
    C'est exact pour ce qui est du préfixe ex-. Par contre quand le mot ne commence pas par ex- la prononciation est toujours [ks] (texte, axe). Pour ex- tu peux ajouter le cas du h qui suit le X en milieu de mot et qui ne change rien puisqu'il est muet, et surtout la prononciation [z] dans les ordinaux (deuxième, sixième, dixième et leurs dérivés).
    – None
    Commented Jul 1, 2014 at 14:59
  • 1
    Le X se prononce [gz] seulement dans les préfixes ex- et hex- (et les composés comme coexister) lorsqu'ils sont suivis d'une voyelle ou d'un H muet, ainsi qu'en début de mot (xylophone). On prononce [ks] ailleurs (vexer [vɛkse]), sauf en finale (muette) et dans les composés de deux, six, dix et certains noms propres. Mais tout ceci n'explique pas l'origine de cette variation, qui est l'objet de la question. Commented Jul 1, 2014 at 18:54
  • @Lamloumi je voudrais dire que Gilles a raison. J'ai pas expliqué l'origine de la variation, mais même vous avez choisi mon réponse comme "accepted answer". Vous ne devriez pas le faire encore. Je vais chercher cette origine. Si je le trouve, vous devriez le choisir. Si je ne le trouve pas, j'offrirais un 'bounty' pour votre question parce que je pense qu'elle est importante. Commented Jul 9, 2014 at 9:12
  • À noter que dans certaines régions (Québec) le x se prononce gz devant d'autres lettres. Ici la plupart des gens prononcent augzilliaire (pour auxiliaire), par exemple. Je me suis engueulé avec une prof de linguistique à l'université à ce propos, qui m'affirmait que ma façon de prononcer était incorrecte. Texas est souvent prononcé aussi avec quelque chose entre le gz et le ks (Tegksas)sous l'influence de l'anglais.
    – P. O.
    Commented Jul 11, 2014 at 12:07

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