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I heard the œuf in “un œuf” pronounced /œf/, but the œufs in “six œufs” pronounced /ø/ (that is, without the /f/ sound). Is the plural always pronounced this way? Is this just a special feature of the word œuf, or are there other words like it?

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are there other words like it?

As far as I know, there isn't but one: bœuf(s).

Is the plural always pronounced this way?

Yes, it is (if you omit the liaison with the preceding word).

  • Is the plural always pronounced this way? No, it isn't actually: en.wiktionary.org/wiki/œufs ('six œufs /sizø/, but une douzaine d'œufs /...dœf/). Although this is currently changing in practice. – Joce Aug 26 '16 at 10:41
  • @Joce if I had to guess it's because douzaine d'œufs, cent mille… would sound like douzaine, deux cent mille…. And like I said in my answer that's due to the liaison. – Knu Aug 26 '16 at 14:22
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That's indeed a very special feature. Usually, words are pronounced the same in their singular and plural forms. In rare cases the endings may change, but the writing changes too (like –ail / –aux or –al / –aux, or œil / yeux, ciel / cieux). Œuf is very peculiar, only the pronunciation changes significantly (just like you described). And bœuf happens to behave similarly.

A very few other words might have this strange feature. Until now, only un os /ɔs/ whose plural is des os /o/ came to mind.

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    Yes, indeed, os belongs to the list. And for the historical explanation see the Banque de dépannage linguistique du Québec – Laure SO - Écoute-nous Nov 3 '11 at 7:15
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    When the s is pronounced in the singular form, it is never pronounced in the plural form : un os /ɔs/ , des os /o/ ; un ours /uRs/ des ours /uR/ (more surprising for many people) – rds Nov 8 '11 at 15:25
  • @rds: bien vu pour ours (je ne savais pas et je pense ne pas être le seul). Par contre permets moi de douter de la généralité de la règle que tu énonces… vis, cactus (et autres mots latins avec pluriel francisé), vasistas (qui a certes une étymologie douteuse), etc… – Stéphane Gimenez Nov 8 '11 at 18:51
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    En effet, la règle n'est pas générale, et je pense aussi qu'en français moderne, on admet des ours /uRs/ sans problème – rds Nov 10 '11 at 10:25
  • Le pluriel de ail s'écrit aulx. Oups pardon, je n'avais pas vu qu'il s'agissait de tous les mots se terminant par ...ail. – mouviciel May 21 '13 at 13:14
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On trouve un début d'explication en ce qui concerne la non prononciation du F final de mots se trouvant en premier élément de mots composés.

Dans sa Grammaire des grammaires (Analyse raisonnée des meilleurs traités sur la langue française) (1833) Charles Pierre Girault-Duvivier cite le Dictionnaire de l'Académie (Paris, 1762) :

la lettre F conserve presque toujours le son qui lui est propre au commencement et au début des mots.
Finale, elle se fait sentir au singulier comme au pluriel, aussi bien avant les mots qui commencent par une consonne qu'avant ceux qui commencent par une voyelle. [...]

et ensuite Levizac (Grammaire philosophique et littéraire − Paris 1801) :

Il y a cependant quelques mots exceptés de cette règle. De ce nombre sont les mots clef, dont le F ne se prononce ni au singulier ni au pluriel ; éteuf, dont le F ne se prononce qu'en poésie ; œuf frais, œuf dur, nerf-de-bœuf, cerf-volant, cerf-dix-cors, chef-d'œuvre, bœuf-gras, bœuf salé, dont le F ne se prononce ni en prose, ni en poésie. Cela est fondé sur ce que, si l'on faisait sentir la lettre F des premiers mots œuf, cerf, nerf, chef, bœuf, la prononciation serait lente, lorsqu'au contraire elle doit être prompte, chacun de ces mots étant intimement lié avec frais, dur, bœuf, volant, dix-cors, œuvre, gras, salé, qui les accompagne.

(C'est moi qui souligne.)

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Notice the very slight differences in sound:

oeil – yeux
jeu – jeux
oeuf – oeufs
ciel – cieux

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    Welcome to Stack Exchange. Your answer would be more helpful if you pointed out the differences you find interesting. Yes, these words have a variety of different sounds, so what are you referring to? – Gilles 'SO nous est hostile' Feb 24 '12 at 21:54
  • Some words take a different form when pluralized (cheval, chevaux), but I don't think that's related to the question. – Nikana Reklawyks Nov 2 '12 at 21:54
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    how is jeu prononced differently than jeux? – Mathieu Jun 27 '13 at 23:18

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