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The question is on the highlighted clause in this passage from Flaubert's L'Éducation Sentimentale.

Frédéric éprouvait un certain respect pour lui, et ne résista pas à l’envie de savoir son nom. L’inconnu répondit tout d’une haleine :
      « Jacques Arnoux propriétaire de l’Art industriel, boulevard Montmartre. »

Question

Should I attribute the diction (wording) to Frédéric?

Background

In other words, am I supposed to imagine the character saying, "Why sir, I cannot resist the urge to know your name?"

I think it may turn on whether ne résister pas à l’envie de savoir is something of a set phrase.

I am a beginning student in French (and don't have any good sense for these things), but the wording sounds too high flown for the novel's narrator, who has thus far been quite plain spoken.

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En effet, Frédéric a posé une question mais on ne peut qu'en imaginer la teneur car

[il] ne résista pas à l’envie de savoir son nom.

sont les mots de Flaubert, ce n'est pas du discours indirect. Il peut lui avoir dit « Quel est votre nom ? », « À qui ai-je l'honneur ? » etc...

Par ailleurs :

Je ne résiste pas à l'envie de savoir votre nom.

est d'un registre un peu plus élevé que :

Je ne peux pas m'empêcher de vous demander votre nom.

qui serait la formulation normale d'un jeune provincial du XXIe ça ne peut pas être qualifié de high flown et je dirais que « ne pas résister à » est plus proche de I can't help... que de I can't resist the urge...


Indeed Frédéric uttered something to ask Jacques Arnoux his name. But we can only presume what he would have said because Frédéric éprouvait un certain respect pour lui, et ne résista pas à l’envie de savoir son nom. is not indirect speech and are Flaubert's own words.

Besides :

 Je ne résiste pas à l'envie de savoir votre nom.

or in what would be 21st century casual wording for a young man:

Je ne peux pas m'empêcher de vous demander votre nom.

Although Je ne résiste pas à l'envie de... is of a higher register than Je ne peux pas m'empêcher de... it is not as formal as the English "I cannot resist the urge to...". It's probably closer to "I can't help..." as far as register is concerned.


Answer reworded to remove ambiguousness. Thanks to qoba.

  • Thank you for both the French and the English versions! So, we don't have formal indirect speech, or formal speech attribution (to character). But is there no sense (hint, suggestion) that the narration is probably mimicking the character's diction? If Frédéric simply said, "What's your name," and the narrator chose to use the roundabout way of telling us that, wouldn't that make him a strange narrator? – Catomic Jun 5 '16 at 16:21
  • @Catomic I personally do not feel it is a mimicking of the narrator's speech, and Je ne résiste pas à l'envie de savoir votre nom does not sound to me out of character for a 19th century educated 18 year old (don't forget he's just got his baccalauréat which in the 19th century placed him among the educated part of the population). As I said an 18 year old in the 21st century would probably, but not necessarily, say it differently. By the way I do not want to sound as if I were a Flaubert specialist, I've read most of his novels as part of any literary education in the 20th century. – Laure Jun 5 '16 at 16:57
  • N'auriez-vous pas mélangé "discours indirect" avec "discours direct" ? – Anne Aunyme Jun 6 '16 at 9:23
  • @AnneAunyme : pas du tout. Je veux bien dire que ce n'est pas du discours indirect qui rapporterait les paroles de Frédéric mais bien les mots de Flaubert. – Laure Jun 6 '16 at 9:33
  • Flaubert peut, en utilisant ses propres mots, faire du discours indirect. Ici cela y ressemble mais je ne saurais l'affirmer avec certitude car il y manque certains éléments typiques de celui-ci. – Anne Aunyme Jun 6 '16 at 9:36
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No, Frédéric did not say “Why sir, I cannot resist the urge to know your name?”, any more than he said “I have some measure of respect for you”. The sentence describes Frédéric's thought processes, there is no indication that it reflects what he said. It is likely that he simply asked the man what his name is.

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