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Dans le dictionnaire j'ai trouvé qu'il faut employer dans.

En revanche, j'ai trouvé plusieurs exemples qui disent « sur une île ».

Y a-t-il une règle grammaticale qui peut m'expliquer la différence entre les deux ?

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On disait plus « dans une île » mais la tendance à commencé à s'inverser à partir des années 50 et « sur une île » est plus utilisé depuis 1990 (« sur une île déserte » depuis 1970).

cf google ngram

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La démocratisation des voyages en avion a peut-être rendu les îles moins isolées et plus « plates », comme semble le montrer la corrélation remarquable avec la recherche « agence de voyage ».

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On peut aussi remarquer que « dans » et « sur » ne sont pas toujours interchangeables lorsqu'ils s'appliquent à une île.

Si, par exemple, on se trouve déjà sur une île mais sur la côte et que l'on va visiter l'intérieur de l'île, on dira bien plus naturellement « je vais dans l'île » que « je vais sur l'île ».

  • Il manque celui-là, qui étonnamment donne le résultat inverse, tout comme "dans cette île" vs "sur cette île" par exemple. – MorganFR Nov 30 '16 at 9:07
  • @MorganFR Ces graphiques ne donnent pas un résultat inverse. La tendance est similaire (baisse de « dans » et augmentation de « sur ») mais « sur » part ici de plus bas. « Sur l'île » dépasse dans « dans l'île » en 2005 alors qu'il était 5 fois moins fréquent en 1950, « sur cette île » a rattrapé plus des deux tiers de son retard sur la même période. – jlliagre Nov 30 '16 at 9:26
  • Bien entendu, la tendance est vers le bas, mais à ce jour, pour certaines expressions, "dans" est toujours plus utilisé alors pour d'autres, "sur" est plus répandu (j'utilise plutôt "sur" également). – MorganFR Nov 30 '16 at 9:28
  • @MorganFR Oui, je comprends. Ce que je veux dire, c'est que ma réponse montrait déjà que suivant les expressions, « sur » rattrapait « dans » à des dates différentes (1970 et 1990). Les expressions « sur l'île » et « dans l'île » suivent la même tendance, les résultats ne sont donc pas « étonnamment inverses » mais au contraire confirment la même tendance. – jlliagre Nov 30 '16 at 9:37
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Les deux sont corrects, à ma connaissance, mais partagent deux idées différentes :

  • Dans une île > Une idée d'espace fermé se crée.
  • Sur une île > Une idée de surface se crée. C'est ce que j'utilise le plus souvent. Je trouve que ça ajoute au côté « terre sur la mer. »

Généralement j'entends plus souvent le second cas, mais les deux sont corrects.

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