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L’expression « tout à l’heure » est aujourd’hui comprise comme une référence à un temps rapproché du passé ou du futur, avec néanmoins un certain écart avec l’immédiat. Jadis, la même expression représentait ce que l’on entend aujourd’hui par « tout de suite » ou « à l’instant », et son utilisation par Jean de La Fontaine dans sa très célèbre fable Le loup et l’agneau continue aujourd’hui à exposer bien des gens, très tôt dans leur vie, à cette acception.

Le Loup et l’Agneau

La raison du plus fort est toujours la meilleure :
Nous l’allons montrer tout à l’heure.
Un Agneau se désaltérait
Dans le courant d’une onde pure.
Un Loup survient à jeun qui cherchait aventure,
Et que la faim en ces lieux attirait.
Qui te rend si hardi de troubler mon breuvage ?
Dit cet animal plein de rage :
Tu seras châtié de ta témérité.
- Sire, répond l’Agneau, que votre Majesté
Ne se mette pas en colère ;
Mais plutôt qu’elle considère
Que je me vas désaltérant
Dans le courant,
Plus de vingt pas au-dessous d’Elle,
Et que par conséquent, en aucune façon,
Je ne puis troubler sa boisson.
- Tu la troubles, reprit cette bête cruelle,
Et je sais que de moi tu médis l’an passé.
- Comment l’aurais-je fait si je n’étais pas né ?
Reprit l’Agneau, je tette encor ma mère.
- Si ce n’est toi, c’est donc ton frère.
- Je n’en ai point. - C’est donc quelqu’un des tiens :
Car vous ne m’épargnez guère,
Vous, vos bergers, et vos chiens.
On me l’a dit : il faut que je me venge.
Là-dessus, au fond des forêts
Le Loup l’emporte, et puis le mange,
Sans autre forme de procès.

Mon expérience personnelle ne m’a pas exposé à une utilisation contemporaine dans ce sens ancien, et le TLFi le dénote vieilli. Je demeure curieux de savoir s’il a localement survécu jusqu’à ce jour, en quelque région de la Francophonie.

  • Do you really find this usage outside the sphere of its normal meaning? It seems about equivalent to entry 10b in the TLFi link. Is that all that vieilli? (I don't ask as a native speaker, though, so I could be missing the particular ring of that sentence.) – Luke Sawczak Mar 18 '17 at 16:22
  • I have never heard it used in real life in the sense of ‘right now’ or ‘immediately’, but I know from old writings it was the initial value of the expression. One of these old writings being from La Fontaine, it tends to get a bit of representation in people's experience even nowadays, but it is clearly unusual for me to understand it as La Fontaine meant it. Every time I use or hear it, it means either 10b or 10c, there is systematically a gap, though always small, between now and the moment it is referring to. – ﺪﺪﺪ Mar 18 '17 at 16:43
  • Right, but I think that gap occurs here too, though. "We are going to show it in just a moment (as the story progresses)" would work for that line, at least as well as what I now understand is your reading: "We are going to show it immediately" — particularly given the future tense. Such formulations often occur in English stories as well: "Slow and steady wins the race, as you will see shortly." (Or "presently"! — indeed, "soon" and "right away" are so nearly interchangeable in the context that it's not surprising that an English or French expression could bear both meanings.) – Luke Sawczak Mar 18 '17 at 16:54
  • 1
    If I was as inspired as La Fontaine was and wanted to compose this fable today, I'd probably opt for sur l’heure, not tout à l'heure. – ﺪﺪﺪ Mar 18 '17 at 17:01
  • 1
    Hmm, okay. As far as I can see, the second nuance is applicable in the case of this fable. So the nuance is probably too subtle for a speaker of my level since it's hard to account for explicitly. – Luke Sawczak Mar 18 '17 at 17:38
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En France, cette expression n'est plus reconnue de nos jours que comme une référence à un temps rapproché du passé ou du futur, avec néanmoins un certain écart avec l’immédiat. L'usage dans le sens tout de suite n'existe plus, mais effectivement, cette fable de La Fontaine est très célèbre, et on sait en général le sens de tout à l'heure dans ce cas, pour avoir étudié ladite fable à l'école.

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