I'm guessing this means something like "il ne peut pas une coincidence", but I don't understand how you get that from "il ne saurait s'agir de.."

  • Note: that use of saurait is stylistic in French. It is not a conditional. It is a present tense in translation. The ne is called the ne explétif. Here, it is a negative.
    – Lambie
    Commented Apr 28, 2017 at 21:49

1 Answer 1


There is an acception of savoir that is closely linked to pouvoir. It is marked as literary in the TLFi, Level II/D, where is also mentioned that it is used with ne alone (that is, without pas: it actually is one of the last stronghold of this disappearing negating particle of the French language, though this specific expression is not the most commonly heard either).

D. − [Croisements sém. avec pouvoir1]
1. Littér. [Au cond. et au plus-que-parfait du subj. avec ne seul] Ne pas avoir le droit, la permission, la possibilité intérieure de (faire quelque chose, poser tel acte). [...] On ne saurait dire; on ne saurait en conclure, en déduire (qqc., que), en dire autant de; on n'en saurait douter; on ne saurait trop rappeler, insister sur, recommander (qqc.).
♦ [Pour exprimer la probabilité] Je vais vous montrer mon oncle Edward Sharper. Je l'ai laissé ici. Où diable s'est-il sauvé? Il ne saurait être bien loin! (About, Roi mont., 1857, p. 294).
– Source: TLFi

So, « Il ne saurait s'agir d'une coincidence » could be rephrased:

  • « Il ne peut [pas¹] s'agir d'une coincidence » or
  • « Cela ne peut [pas¹] être une coincidence ».

From which we can conclude that the coincidence option has been ruled out: it is not a coincidence, at least according to the person who made the statement.

¹ pas may be used or left out in these cases, whereas it had to be left out in the original sentence.

  • Je crois qu'il s'agit de ce qu'on appelle ne explétif, non? Commented Apr 28, 2017 at 9:33
  • 2
    @user26328 Non, ici le "ne" a un vrai sens de négation. Le ne explétif n'apporte aucune négation. Commented Apr 28, 2017 at 12:22

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