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In the following sentences (examples from Rosetta Stone):

  • Ils payent avec des pièces.
  • Elle paye par chèque.
  • Il paye par carte de crédit.
  • Je paye en espèces.

The first uses avec, the second and third use par, and the fourth uses en. All of them refer to the method of payment but for me it looks like it is fine to replace one with another and also I don't understand how I can use them apart correctly.

So why is the preposition different depending on each method of payment?

And how can I decide which preposition to use if I don't know it in advance?

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"en" is used for currency: je paye en euros, en dolards, en bitcoins

it is also used to say that you pay with cash : je paye en espèces, en liquide, en cash

"par" will be used for a payment method (other than cash): je paye par chèque (check), par carte de credit (credit card), par virement (bank transfer), par paypal ...

"avec" is used to define the object(s) used to pay : je paye avec ma carte de crédit (with my credit card), avec des bons cadeaux (with voucher)

When the word represents both a method and the object used as the credit card you can use either : Je paye par carte de crédit / Je paye avec ma carte de crédit

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    Cash can also be used as an adverb, without a preposition: je paie cash. – Greg Jan 30 '18 at 13:11
  • @Greg "payer cash" veut dire "payer la totalité en une seule fois" pas le moyen de payement, du moins en France – Flying_whale Feb 9 '18 at 13:37
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It's not that much related to the method of payment then related to the choice of words. Here are other ways perfectly valid, at least, from Quebec ;)

Ils payent avec des pièces.

  • Ils payent par pièces de monnaie.
  • Ils payent en monnaie.

Elle paye par chèque.

  • Elle paye avec un chèque.
  • Elle paye en chèque.

Il paye par carte de crédit.

  • Il paye avec une carte de crédit.
  • Il paye en crédit.

Je paye en espèces.

  • Je paye avec des espèces.
  • Je paye par espèces.

Probably that the one looking best in all situations is with avec.

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