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I have heard people use "que" in place of "qu'est-ce que", for example "Que fais-tu ?" and "Qu'est-ce que tu fais ?". Is this difference in formality, or situation? Can they be used interchangeably?

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They are equivalent in meaning. The form with the subject and verb inverted is more formal.

In general, the order of question formality from most to least looks like this:

  1. Subject-verb inversion

    Dors-tu ? Que fais-tu ? Fais-tu quelque chose ?

  2. Relative clause

    Est-ce que tu dors ? Qu'est-ce que tu fais ? Est-ce que tu fais quelque chose ?

  3. Intonation alone

    Tu dors ? Tu fais quoi ? Tu fais quelque chose ?

Note that to all appearances, qu'est-ce and que fais-tu have the exact same syntax. But in practice, est-ce que and qu'est-ce que each function more or less as a unit.

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