La métonymie « utilise un mot pour signifier une idée distincte mais qui lui est associée » (Wikipédia), et « est essentiellement un changement de désignation » (BDL) ; on dit qu'elle est « à l’origine du renouvellement de certains lexèmes » (Wikipédia, voir aussi à certains égards la catachrèse).


Quel serait le (un) mot employé aujourd'hui ayant connu le plus (un relativement très) grand nombre de changements de signifié par métonymies successives (sur l'emploi métonymique qui précède, indépendamment du type) :

  • Peut-on en retracer la séquence (signifiés, périodes) et brièvement discuter de ses raisons et circonstances particulières le cas échéant ?
  • Ce genre de mot ou leur sens auraient-ils quelque chose de particulier et pourquoi la métonymie serait-elle productive à répétition ici alors que figée ailleurs ; s'agit-il simplement d'une question de perspective historique et d'utilité (à quel moment on observe le lexique et s'il y a à ce moment un besoin d'avoir un signe pour représenter de nouvelles réalités) ?
  • 1
    Un de mes professeurs aimait donner l'exemple de l'évolution du mot "bureau", qui désignait à l'origine un petit tapis étalé sur une table de travail, puis a désigné la table elle-même, puis la pièce où se trouve la table, puis le bâtiment, puis les personnes qui y travaillent, puis l'organisme qui emploie ces personnes, etc. A creuser... – Greg Oct 5 at 7:00
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    J'avoue ne plus m'en rappeler... c'était il y a plus de 20 ans ! C'était en fait un professeur d'allemand, peut-être parlait-il du faux ami partiel Büro et de là, de l'origine du mot en français ? – Greg Oct 7 at 8:24
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    Un peu hors sujet, mais intéressant: une métonymie ayant eu beaucoup de succès (un large développement horizontal, même si verticalement limitée à une seule étape de transformation), le contenu exprimé sous la forme «contenant + ée» (forme III.B1a/2 dans le lien) devenu dans la langue quotidienne presque exclusivement homonyme au contenant → assietée, cuillerée, panerée, chaudierée (habituelle quand j'étais jeune, mais non recensée dans les dictionnaires que j'ai consultés) se disent aujourd'hui principalement assiette, cuiller, panier, chaudière. – Montée de lait Oct 9 at 17:02

Un de mes professeurs aimait donner l'exemple de l'évolution du mot "bureau", qui désignait à l'origine un petit tapis étalé sur une table de travail (sens aujourd'hui disparu), puis a désigné:

  • la table elle-même
  • la pièce où se trouve la table
  • le bâtiment ou le lieu de travail
  • les personnes qui y travaillent
  • l'organisme qui emploie ces personnes
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    Il y avait quand j'étais plus jeune un historique de ce mot présenté à la télévision sous forme de courte animation. On y donnait comme point de départ non le tapis, mais la toile servant à confectionner l'habit des moines, puis l'habit lui-même, et comme les moines constituaient alors l'essentiel des scriptes, on attribua le nom à la table. Une autre source intéressante. Très bel exemple en effet! – Montée de lait Oct 9 at 12:58
  • 2
    On peut aussi ajouter le sens nouveau du mot dans le domaine informatique, où le bureau est l'espace de travail d'une interface graphique d'un système d'exploitation, où se trouvent les icônes. – Greg Oct 9 at 15:15

Il semble y avoir une succession assez solide en ce qui concerne les sens qu'a acquis le mot « plume » et il est possible que quelques autres sens puissent être glissés dans la liste, comme par exemple la plume en tant que « polémique ».

  1. appendice sur les ailes de l'oiseau
  2. instrument pour écrire
  3. art de former les lettres (avoir une belle plume)
  4. moyen d'expression (la plume cèdera au sabre)
  5. manière d'écrire (sous la plume de Debray)
  6. profession (homme de plume, la plume a ses exigences)
  7. écrivain (quelques plumes vénales)

Il existe une succession certaine dans le sens de l'aspect pragmatique diminuant; du point de vue chronologie il se peut que la successivité soit rompue pour l'un des éléments à partir du quatrième.

La séquence exacte de leurs apparition dans la langue demeure à établir, mais il y a sans conteste un grand jeu de poupées russes dans la notion de mariage, qui représente indifféremment :

  • l’union permanente de deux personnes
  • la cérémonie au cours de laquelle est établie l’union
  • le cortège accompagnant le couple avant et après la cérémonie (un bruyant mariage défilant dans la ville)
  • l’ensemble des festivités accompagnant ce jour (les noces)
  • l’état d’union s’ensuivant (préférer le mariage à la soutane1)
  • l’institution donnant un statut légal à une telle union

1 La soutane elle-même, décrivant l’état éclésiastique, est une acception arrivée par métonymie du vêtement typique de l’éclésiastique.

Midi, étymologiquement le milieu (mi-) du jour (di), et ensuite :

  • Le nom de douze heures, puis
    • L’heure qui suit, avant treize heures
      • Du précédent, en Belgique, la pause de travail qui survient alors.
    • Dans l’expression C’est midi (sonné) : en référence aux douze coups qui peuvent marquer une limite temporelle, diviser l’avant et l’après, et qui signifie alors qu’il n’y a plus moyen, que c’est impossible.
    • Dans l’expression marquer midi, en référence à la position des aiguilles d’une horloge marquant cette heure du jour : être en érection.
  • Le sud, la direction où se trouve le soleil en ce temps de la journée, duquel découle
    • Les régions du sud d’un pays (le Midi de l’Italie)
      • Plus précisément encore, les régions du sud de la France (prendre ses vacances dans le Midi)
  • Le milieu d’un évènement temporel marqué d’un début et d’une fin, spécialement
    • Le midi de la vie, l’âge du plein épanouissement physique et intellectuel, métonymie dont l’origine pourrait remonter au sphinx qui posa son énigme (Quel être, pourvu d’une seule voix, a d’abord quatre jambes le matin, puis deux jambes le midi, et trois jambes le soir ?), de laquelle découle...
      • ...une certaine idée d’apogée, symboliquement proche de ce sommet qu’atteint le soleil au milieu du jour avant d’entreprendre sa descente.

Meridis, midi en latin, a aussi quelques séquences de nouvelles significations :

  • L’heure méridienne : midi, d’où
    • La méridienne : la sieste que l’on fait vers le milieu du jour, puis...
      • Une méridienne : un canapé sur lequel on se repose
  • Méridional adj : du sud, de la position du soleil à midi
    • Méridional, e n : une personne du sud de la France
  • Méridien :
    • En astronomie, géographie : chacun des grands cercles de la Terre, perpendiculaires à l’équateur et passant par ses pôles, ainsi nommé parce que le soleil intercepte le méridien local au milieu de sa course quotidienne. Viendra ensuite, s’éloignant de plus en plus du concept de la moitié du jour...
      • En mathématiques, plus généralement : intersection d’une surface de révolution et d’un plan par l’axe la générant.

Pourquoi midi aurait-il autant de séquences de nouvelles significations par métonymie ? L’expliquer sans davantage de réflexion et d’étude serait pure conjecture. Une première hypothèse pourrait être que midi est d’une grande importance symbolique dans la vie des sociétés humaines, et ce probablement depuis bien avant l’écriture, et qu’en conséquence il semblerait normal qu’on en discutât davantage et qu’on l’introduisît dans nombre de comparaisons, figures de style et métonymies. Mais il faut encore tester face à la réalité.

Se trouve ci-dessous un résumé très compréhensif de l'usage métonymique du mot « lit », que l'on peut consulter dans le TLFi en son entièreté, mais il n'y faut pas chercher une relation ininterrompue de passage de signifié en signifié. Je n'avance pas du tout ce mot comme candidat au titre du mot dont l'évolution lexicale a amassé le plus grand nombre de concepts par métonymie mais comme un exemple de mot déjà remarquable par sa productivité sur le plan de son rendement métonymique. Je n'ai malheureusement pas le loisir de pouvoir m'intéresser aux deux questions qui restent, telles qu'appliquées à ce mot, comme elles semblent demander un très important effort d'étude, en particulier pour le quasi non initié que je suis.

Lit :

  1. coucher (le lit et la table)

  2. alitement (garder le lit)

  3. chez-soi (s'en retourner à son lit)

  4. place dans un hôpital (il n'y a pas assez de lits dans cet hôpital)

  5. mariage (issue d'un second lit)

  6. acte sexuel (peu stimulant au lit)

  7. activité sexuelle (pour le lit il n'était que peu enclin)

  8. l'évidement incurvé du terrain dans lequel coule l'eau d'un cours d'eau

  9. l'évidement incurvé des pentes d'une montagne dans lequel est logé un glacier

  10. trajet habituel d'un vent (le lit de l'alizée)

  11. direction d'où souffle le vent

  12. couche d'un matériau (lit de pétales de roses)

  13. assise (construction) (une assise de mortier, une assise de gravier,…)

  14. (culinaire) garniture (rôti sur un lit de haricots)

  15. champ (sens fig.)

  • Merci ! La présentation du mot est intéressante mais vous ne répondez pas à la question, soit celle des métonymies successives, et j'ai pris la peine de souligner ce terme et de préciser entre parenthèses ce que je recherche. – nonobstant fascisme Oct 5 at 21:07

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