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Milestones in the history of mechanics.

Jalons dans l'histoire de la mécanique.

Peut-on employer jalon dans ce contexte (étapes importantes/principales) ?

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Oui, bien sûr. Il n'y a aucun problème à utiliser l'expression jalons dans l'histoire de la mécanique pour désigner des événements marquants de cette science.

Au sens propre, un milestone, est une borne kilométrique (à la conversion d'unités près), et un jalon, c'est un piquet planté pour marquer quelque chose. Il n'y a donc pas de différence majeure pour le sens propre et il en va de même pour le sens figuré attendu ici (étape importante).

  • Jalon TLFi: Ce qui sert à situer, à diriger (quelqu'un ou quelque chose); début, amorce d'une entreprise quelconque. Synon. étape, marque, (point de) repère.

  • Milestone Wiktionary: An important event in a person's life or career, in the history of a nation, in the life of some project, etc.

Il existe aussi d'autres possibilités, comme faits marquants, et ceux déjà proposés dans d'autres réponses comme événements marquants, dates-clés, grands jalons.

En restant dans le domaine de la métaphore routière, on pourra aussi parler de tournant dans l'histoire de la mécanique pour parler d'une étape ayant fortement remis en cause les acquis antérieurs.

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L’expression « les jalons de » appliquée pour délimiter les points marquant d’un processus est très compréhensible et communément utilisée en français. Je crois cependant que si on me demandait de choisir entre cette forme et « les grands jalons de », j’opterais pour cette dernière :

  • Les grands jalons de l’histoire de la mécanique

Les jalons servent à marquer un point, mais les grands jalons ont une portée plus grande, un peu comme les points servant au maillage grossier d’une triangulation à l’échelle d’une vaste contrée ou d’un pays entier, à partir desquels des triangulations locales, de moindre envergure, peuvent être établies.

Voici quelques exemples d’utilisation :

  • [...] où sont ces éclairs de génie, ces grandes découvertes qui font époque dans les sciences et qui restent comme les grands jalons de la mesure du progrès ?
       — Simon STEVIN et M. Dumortier
  • Elle a posé les grands jalons de l’avenir qui nous guident aujourd’hui et que nous suivons, le mieux que nous pouvons.
       in Les libres-penseurs par eux-mêmes
  • Mais nous signalons les grands jalons de cette route ténébreuse du mal à cet âge reculé : la Genèse, le livre d’Enoch, l’histoire des Atlantes, les livres antiques conservés en Chine.
       — Adrien PELADAN
  • Pour marquer le 150e anniversaire de la Confédération canadienne, le Commissariat aux langues officielles a regroupé dans une ligne du temps interactive les grands jalons de l’histoire des langues officielles.
       Source
  • Les grands jalons de l'histoire des mentalités religieuses ne se confondent guère avec les grands repères de l'histoire des techniques.
       Revue d'histoire moderne et contemporaine / Société d'histoire moderne, 1938

Ce dernier exemple nous montre aussi les grands repères, qui constituent eux aussi des marqueurs, quoique de nature un peu plus vague que les jalons, et qui de surcroît sont eux aussi introduits avec grands. Pour le survol rapide d’un sujet, on parle aussi parfois d’un tableau brossé à grands traits.

Pour « les jalons de » sans grands, on trouve aussi de nombreux exemples :

  • Le Comité central dans ses structures, les Congrès et les Assemblées générales posent les jalons de la législation de demain et fournissent des directives aux caisses de compensation.
       Colloque sur l'histoire de la sécurité sociale, 1981
  • Un auteur a pourtant certaines prédilections de souvenir pour quelques-uns de ces chapitres, qui sont comme les jalons de sa vie littéraire.
        —Les journées de Titus, Joseph MÉRY, 1866

On note cependant que la tournure non-figurée est aussi beaucoup plus courante pour la forme sans grands :

  • Les tumulus, les dolmens, les menhirs, si longtemps considérés comme les jalons de l'invasion Indo-Européenne ou Celtique, sont un peu de tous les pays.
        —Science et matérialisme, Charles-Jean-Marie Letourneau, 1879

Dans la même lignée que les grands jalons, qui au propre sont visibles de très très loin, et qui au figuré sont assimilables à des événements importants ou des moments-clefs, pour reprendre de bonnes propositions d’autres réponses, les phares sont parfois utilisés au figuré dans le même but. On trouve par exemple des écrivains-phares, des évènements-phares, ou dans le cas qui nous occupe, on pourrait avoir, si l’on privilégie les percées :

  • Les découvertes-phares de l’histoire de la mécanique.

Nota bene : Les années(-)phares ne conviendraient cependant pas pour le cas particulier de cette question, puisque cette expression désigne habituellement une seule période, continue, de quelques années particulièrement marquantes, au cours desquelles l’état des choses ou des connaissances a considérablement changé :

  • Avec Un peuple et son roi, Pierre Schoeller réussit une brillante immersion dans les années phares de la Révolution française (1789-1793), mais le voyage se fait au prix d’une certaine partialité idéologique.
        —François HUZAR, 2018, sur le site d’Église catholique en France
  • La Rumba a connu un aller-retour entre les Amériques et l’Afrique. Les années 40-50 constituent les années phares de la rumba congolaise.
        Tiré du site de Radio Okapi, 2018
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Je n'hésite pas à utiliser jalon pour exprimer milestone dans le cadre d'un projet informatique, qui dure de quelques mois à quelques années.

Mais dans l'exemple de la question où la durée est beaucoup plus longue, plusieurs dizaines voire centaines d'années, j'aurais plutôt utilisé dates-clés.

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Il semble que le terme « jalon » ne convienne pas. Il n'est pas question dans sa définition de marque dans un développement qui serait associée avec un aspect intéressant du sujet; il s'agit seulement d'un guide dans le développement d'une recherche, ce guide étant défini par l'homme; dans le cas de « milestone » la marque est un produit d'un concours de circonstances indépendant de la volonté humaine. Il semble qu'il n'y ait pas de terme consacré; en dehors du terme proposé, étape importante, que l'on peut aussi appeler « évènement important » je peux penser seulement au termes très voisins « évènement marquant », et « étape marquante ».

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