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In conversation, I wanted to express this idea in French:

I asked him to try his best to be a good role model for her, but chance would be a fine thing.

In English, at least in England, this phrasing is used to say:

  • There is only the slimmest, if any, chance that something you would love to see happen will actually come true.

I looked around and stumbled across some posts where some phrasings such as "mais ça serait trop beau" were suggested, but I don't find any of them satisfactory enough to be used in this context. I'd probably have said:

Je lui avais pourtant dit de s’efforcer d’être un bon modèle pour elle, mais c’était trop demander.

How is this idea effectively expressed in French?

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When talking to people, in a casual manner, you can also express it like that:

Je lui avais pourtant dit de s'efforcer d’être un bon modèle pour elle, mais bon... (l'intonation et le petit soufflement de dépit qui peuvent accompagner la fin de la phrase ne peuvent pas être aussi percutants à l'écrit qu'à l'oral).

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Si vous voulez exprimer l'idée qu'il reste une petite chance que votre souhait soit exaucé, vous pouvez modifier légèrement votre proposition :

  • Je lui avais pourtant dit de s’efforcer d’être un bon modèle pour elle, mais c’était sans doute trop demander.

Ce qui est proposé dans les deux réponses existantes convient très bien. Personnellement, j'utiliserais plutôt:

  • Je lui ai dit de s’efforcer d’être un bon modèle pour elle, on peut toujours rêver ...
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I think the ironic use of l'espoir fait vivre might do the trick here :

  • Je lui avais pourtant dit de s’efforcer d’être un bon modèle pour elle, l'espoir fait vivre.
  • Hi. What's your take on "mais ça serait trop beau" suggested by a native speaker? – Con-gras-tue-les-chiens Aug 12 at 9:53
  • @Con-gras-tue-les-chiens I've been thinking about this, my feeling is that "ça serait trop beau" implies that you've given up on the person trying to be a role model, whereas in English as you point out there is still a chance, albeit a slight one, that he could try to be role model. I might be overthinking this, though. – user21018 Aug 12 at 17:29

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