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If something happens out of the blue, it is completely unexpected; e.g.

I hadn’t heard from Georges for years; then I got a letter out of the blue.

Google Translate gives

Je n'avais pas entendu parler de Georges depuis des années; puis j'ai reçu une lettre à l'improviste.

Can the idiom À l'improviste convey the meaning of out of the blue? Can it be used colloquially?

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No single expression can translate out of the blue.

Depending on the context, potential idiomatic ones might be:

  • Il est sorti de nulle part

  • il est arrivé d'on ne sait pas où (ou le velours courant : d'on ne sait-z-où)

  • Il l'a sorti de son chapeau

  • Il a débarqué à l'improviste

  • C'est arrivé d'un coup / subitement

  • Il nous l'a annoncé de but en blanc

  • Il l'a décidé sans crier gare

  • Il lui a demandé à brûle-pourpoint (outdated)

In your case, puis j'ai reçu une lettre à l'improviste is odd because letters are delivered at expected times1. That would have better worked with a phone call: puis un jour, il m'a téléphoné à l'improviste.

For a letter, you might perhaps say: et puis il s'est remanifesté un jour en m'envoyant une lettre.

1 Damien's spot on suggestion proves me wrong... Une lettre peut tomber du ciel !

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  • 1
    J’ai souvent entendu « Il est arrivé d'on ne sait où » (sans le pas et sans liaison) prononcé parfois dans un dialogue animé « d'on ne sait-z-où », sans que cela soit très choquant. Je ne sais pas si « par surprise » conviendrait au contexte anglais. – Personne Jul 1 at 17:19
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En complément des propositions déjà citées, une traduction possible qui reprend l'image du bleu :

Une lettre (de lui) m'est tombée du ciel

Autre possibilité, mais plus datée et pas avec la bonne couleur :

Une lettre (de lui) m'est parvenue du diable Vauvert

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  • 1
    Une couleur se cache quand même dans diable Vauvert ;-) – jlliagre Jul 1 at 11:01
  • 1
    @jlliagre C'est vrai. corrigé. On en revient aux verts pâturages d'une autre question récente. – Damien Jul 1 at 11:46

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