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Sait-on pourquoi le mot employé pour qualifier les acteurs de théâtre qui interprètent et les comédies et les tragédies, est "comédiens" (et non "tragédiens") ?

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Le Dictionnaire historique de la langue française nous apprend qu'une comédie (mot apparu en 1370) est au départ une de pièce de théâtre sans considération de genre.

Le sens plus précis de « pièce divertissante représentant des personnes de moyenne et basse condition est apparu en 1552 » par opposition à tragédie, puis à drame.

Le dérivé comédien, ienne est attesté vers 1500 (comediain) et

À la différence de comédie, il a conservé au sens propre, dans un usage un peu snob ou professionnel, la valeur large d'« acteur » de théâtre ou de cinéma ».

À l'article Tragédie Le Dictionnaire historique de la langue française dit que :

Tragédien, ienne (1372 tragedian) d'abord appliqué à un acteur de théâtre tragique antique et étendu ensuite (1741) à un acteur moderne de tragédies, a eu du mal à s'implanter : il a été critiqué au XVIIIe siècle et on lui a préféré comédien.

Je ne saurais pas dire, et je n'ai pas trouvé, pourquoi justement le terme de « comédien » a été préféré. Serait-ce le fait que « tragédien » a aussi à un moment désigné un auteur de tragédie ? (Voir Littré : « Auteur de tragédies (sens peu usité) ».

Pour terminer cette citation de La Fontaine trouvée dans Littré :

"Aussi voyons-nous qu'on se sert indifféremment de ce mot de comédie, pour qualifier tous les divertissements du théâtre ; on n'a jamais dit : les tragédiens, ni allons à la tragédie", La Fontaine, Psyché, I, p. 92.

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Tragédien reste utilisé, cependant il ne s'applique qu'aux comédiens faisant exclusivement des tragédies.

TRAGÉDIEN, -IENNE, subst. A. Acteur, actrice qui interprète surtout des tragédies. Illustre, grand tragédien; art du tragédien; talent de tragédien.

TLFi

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    Commented Jun 28, 2023 at 20:42

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