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Je pense que j'ai lu que, quand on dit, par exemple,

Louis parle anglais

ça veut dire que Louis est, maintenant, en train de parler anglais, ou peut-être qu'il le parle habituellement, comme dans :

Louis et sa mère parlent anglais, mais Louis et son père parlent français.

Mais quand on dit au contraire

Louis parle l'anglais

avec l'article défini, ça veut dire que Louis sait parler anglais. C'est vrai ? Si oui, pourquoi dit-on « parlez-vous français » et pas « parlez-vous le français » quand on veut savoir si une personne sait parler français ?

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On peut très bien dire « Louis parle anglais » pour signifier « Louis sait parler anglais ». Ma première réaction était que « Louis parle l'anglais » ne pourrait pas vouloir dire « Louis parle anglais en ce moment », mais réflexion faite je pense que ce n'est pas le cas et que ces deux formes sont complètement synonymes.

Le Trésor de la langue française ne fait pas de différence.

Employer telle ou telle langue pour s'exprimer. Parler argot, parler (l')anglais; parler plusieurs langues.

[…] Rem. 1. Lorsque le compl. désigne une lang. déterminée, l'art. peut être supprimé (supra ex.).

« Parler l'anglais » est peut-être légèrement plus soutenu et vieilli, mais je ne suis pas sûr. J'ai tendance à omettre l'article, en tout cas, mais l'entendre ou le lire ne me choque pas.

Google Ngrams montre une préférence pour parle anglais, pour parle russe, pour parle espagnol, pour parle le chinois, … Mais attention, le nombre d'occurrences est faible, et l'apostrophe n'est pas toujours numérisée correctement.

  • 5
    On peut noter que « parler chinois » peut signifier : s'exprimer de manière incompréhensible, contrairement à « parler le chinois ». – Rémi May 21 '14 at 12:58
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L'article défini est requis si la langue a un complément :

Louis parle l'anglais de Liverpool

Mathis parle le français de France.

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